价值5000万美元的“失手” ,见证了苹果的AR野心

更新日期:2019-04-22
投中集团

文 | 靖宇

来源 | 投中网

刚开完秋季发布会,苹果又有新闻了。

苹果公司在AR方面的进取与其在造车方面的野心类似,外部传言风生水起,公司本身却稳如老司机。近日,美国媒体Business Insider刊文透露,苹果公司曾欲以3000万-5000万美元的价格收购硅谷手势识别公司Leap Motion,不过由于后者两位创始人“鄙视”苹果,收购最终告吹。

更有意思的是,这不是苹果次吃Leap Motion给的闭门羹,早在5年前苹果就在与Leap Motion的收购洽谈中被“Diss”。当时这家硅谷最热创业公司估值超过3亿美元,风头一时无两。而近年来,Leap Motion频频传出裁员和撤换办公室的消息。投中网联系到此前Leap Motion中国区负责人员,后者透露已于半年前离职,时间点上契合该公司今年春季的大减员。

Leap Motion第二次搞砸来自苹果的收购,则再次证明了后者在AR方面的野心,因为前者的手势识别技术,很可能是之后AR重要的交互方式。


取代鼠标和键盘

要理解为什么Leap Motion为什么能做出“鄙视”苹果公司这样的举动,就要说到公司的创始人。联合创始人David Holz毕业于北卡应用数学系,在马克思·普朗克研究所进行过神经科学研究,还在NASA的朗利研究所做过承包项目,这样的脑子自然是Leap Motion公司的CTO。另一位联合创始人Michael Buckwald是连续创业者,其创建的预约服务网站曾被美国黄页收购,此君拥有华盛顿大学哲学和政治科学双学位,妥妥的CEO人选。

Leap Motion在2010年刚成立时,机器视觉还没有现在这么火,团队选择的方向是用红外摄像头拍摄手部动作来识别手势。这个点子放在现在已经不稀奇,但是在8年前看的话,还是挺震撼的。智能手机刚开始火的时候,有个游戏叫《水果忍者》,玩家在屏幕上划来划去切水果,流行度堪比《愤怒的小鸟》。Leap Motion团队做了一个Demo,在桌上放一个比名片更小的设备,玩家只要在设备上方划动空气,就能实现触摸屏的切水果效果!

据说这一个Demo,就让Leap Motion拿到了来自彼得·蒂尔的Founders Fund的B轮3000万美元融资。加上此前A轮Highland Capital Partners的1200万美元融资,2013年初Leap Motion就已经宣称估值达到了3亿美元。公司创始人还入选了2014年福布斯“30 Under 30”,年少有为,事业成功,不难理解为什么当苹果公司找上门洽谈收购事宜时,Leap Motion创始人可以当面称苹果公司技术“够烂”,并大肆表扬其对手谷歌公司的安卓系统更先进。

理所当然,2013年那场收购告吹了。Leap Motion不知道的是,刚刚推出了产品的2013年,很可能是公司的。“取代鼠标和键盘”,这是团队当时的口号,在这个创业公司看来,以手势识别为技术的下一代交互技术已经呼之欲出。


押宝VR

2014年,Facebook以20亿美元巨资收购VR初创公司Oculus,将虚拟现实行业推向了风口。当时已经推出手势识别产品的Leap Motion在“取代键盘鼠标”的方向走的并不容易,而代表前沿技术的VR显然更有“未来感”。Leap Motion开始尝试将连接PC的数据线转到笨重的VR头显上。

在Oculus早期的原型产品DK阶段,Leap Motion就已经尝试将自家产品和VR头显结合,并研发出不少效果非凡的Demo,例如利用一些游戏中,玩家利用不同的手势,就能让操控的角色发出不同的招式,满足玩家扮演“火影忍者”的“中二感”。

2014年之后,国内的VR行业开始走上风口,成为虚拟现实发展的重镇。Leap Motion也开始重视中国,将产品命名“厉动”,正式开始进军中国市场。2016年,Leap Motion CEO Michael来华,为当时还在风口的暴风魔镜产站台,后者的移动VR眼镜盒适配了Leap Motion的产品,增添手势识别功能。

可惜的是,经过几年的发展,VR已经被证明时间尚早,仍待后续发展,虽然Leap Motion有不少铁杆粉丝,但是更垂直的VR行业并不能给公司带来更大的发展潜力,公司押宝VR勇气可嘉,但是眼光不济。同期,国内也有微动、凌感科技等公司在做类似Leap Motion的手势识别业务,直接与外国同行展开竞争。

2017年Leap Motion宣布获得JP Morgan 5000万美元C轮融资,并欲在上海建立办公室,扩大与中国市场的合作。不过,有知情人士透露,这笔融资真正到账只有一半,另一半需要Leap Motion完成业绩目标才会注入。但很显然,以当时Leap Motion的情况,很难达成目标。

今年4月,Leap Motion曝光了一款仍在研发中的AR头显,代号“北极星”。不过后来团队称北极星并不会上市,只是Leap Motion内部用来研究在AR中如何使用手势识别的工具而已。


再次失去苹果

事实上,即便“北极星”项目成功,AR也未必是拯救Leap Motion的那根稻草。今年春季,Leap Motion进行了裁员,并且将办公室从时尚艺术的市场街南区搬到了金融街,不少员工甚至需要“远程办公”。

Leap Motion并非一无是处,在手势识别领域,团队研发的算法是的。同时,公司在VR和AR领域口碑很好,其官网博客上的互动体验设计心得对于很多VR、AR领域的来说都是很好的入门之选。另外,公司有超过百项技术专利,加上一队的工程师人才团队,这些是公司最重要的资产,而后者正是吸引苹果公司伸出橄榄枝的重要因素。其实早在几年前,已经有不少Leap Motion的工程师被挖角到苹果参与后者的AR项目建设。

过高的预期和不振的业务再一次将Leap Motion推向了谈判桌,这一次,苹果的收购价格已经降到了3000万-5000万美元,只有此前Leap Motion估值的十分之一。据知情人透露,这次收购本来已经进展到苹果公司发来具体文件,来评判接下来的人员配置和待遇的阶段。临门一脚,两位创始人再次拒绝了苹果。据说,CTO David甚至称苹果公司是“魔鬼”,自己绝不愿将公司卖给苹果。

现在,这家曾经令人羡煞的硅谷初创公司,在挺过“七年之痒”后,仍在继续寻找“战略合作伙伴”,当年“取代键盘鼠标”的洪亮口号,已经弥散在时间中。

或许,加入苹果并非一个最坏的选择。毕竟,全世界都在盼望苹果能像当年推出iPhone一样,在两年后推出一款AR眼镜,再一次颠覆世界。


作者:靖宇

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